Slik lager de en 3D-printer

Type A Machines

(Bilde: Varg Aamo, Hardware.no)

Slik lager de en 3D-printer

Vi besøkte verkstedet til en av de mest særegne produsentene.

Hei, dette er en Ekstra-sak som noen har delt med deg.

Lyst til å lese mer? Få fri tilgang, ny og bedre forside og annonsefritt nettsted for kun 49,- i måneden.
Prøv én måned gratis Les mer om Tek Ekstra

Hardware.no/San Francisco: Siden de virkelig slo an for noen år siden, har vi holdt øynene på stilk for nyheter om 3D-skrivere. Som mange andre tror vi nemlig at dette er teknologi som kan endre samfunnet like mye som dampmaskinen en gang gjorde – og étt av partiene som ser ut til å skulle danne en ny, norsk regjering har fortalt oss at de ønsker å støtte utvikling av dette i Norge.

Derfor var det med stor fryd vi oppdaget en helt spesiell gjeng mens vi var på besøk hos TechShop i San Francisco. I et hjørne av minifabrikkens andre etasje fant vi nemlig Type A Machines, et selskap som produserer relativt rimelige 3D-skrivere til skrivebordsbruk, og vi fikk både se oss om i lokalene deres og lære mye mer om denne teknologien.

Et stort arbeidsbord, fylt til randen med 3D-modeller, av alt fra drikkebegere til dragehoder, er den første indikasjonen på at vi nærmer oss noen som driver litt mer målrettet enn de øvrige, mer eklektiske samlingene prosjekter vi har funnet ellers hos TechShop.

Foto: Varg Aamo, Hardware.no

Innimellom modellene tårner det også opp noen langt større konstruksjoner. Dette er 3D-skriverne som har laget de små plastobjektene, hver i forskjellige utviklingsstadier.

Den ene av disse er en skinnende hvit sak med en egen aura av eksklusivitet. Med sine rene linjer og detaljer i blankt glass nærmest flørter den med vår nordiske forkjærlighet for minimalistisk design – og i videoen ovenfor kan du se nærmere på den selv.

– Dette er en prototyp av vår neste modell, som skal lanseres i oktober, forteller Sara Bonomi, Type A Machines' markedstalsperson som kommer smilende rundt bordet for å møte oss.

Enorme summer å spare

Maskinen hun viser oss er altså ikke i ordinær drift, i motsetning til de utallige andre som står rundt omkring i bygningen. Disse er kanskje ikke fullt så lekre å se på – men som alle vet er det, spesielt når det kommer til teknologi, først og fremst det som er på innsiden som teller.

Denne modellen av en turbindel fra en Airbus A380-motor er en av de mer forseggjorte modellene vi så som er skrevet ut på en av Type A Machines sine skrivere.
Denne modellen av en turbindel fra en Airbus A380-motor er en av de mer forseggjorte modellene vi så som er skrevet ut på en Type A Maskin.Foto: Varg Aamo, Hardware.no

Ved siden av den kommende prototypen ligger det da også et godt bevis på at heller ikke de ordinære maskinene, med kabinetter skjært ut av treplater på en stor industriell laserkutter, har noe å skamme seg for på innsiden. En svær turbindel, som Bonomi forteller at er en nøyaktig replika i 1:6-skala fra en Airbus A380-motor, pryder nemlig hjørnet av arbeidsbordet.

Denne prototypen av en ekstra høy maskin var en del av et forsøk på å se hvor lenge utviklerne kunne klare å skrive ut sammenhengende. Svaret: 72 timer i strekk.
Denne prototypen av en ekstra høy maskin var en del av et forsøk på å se hvor lenge utviklerne kunne klare å skrive ut sammenhengende. Svaret: 72 timer i strekk.Foto: Varg Aamo, Hardware.no

– Denne er laget med en av våre Type 1-skrivere, og tok rundt 90 timer å skrive ut. Kostnaden i plastmateriale var drøyt 60 dollar, mens å bestille en slik modell fra et eksternt selskap ville tatt tre uker, og kostet 4500 dollar, forklarer hun.

Bonomi sier en slik forskjell i tidsbruk og kostnad er en god grunn til at selskaper bør skaffe seg sine egne 3D-skrivere for prototyper, noe vi godt kan si oss enige i.

Hun hevder også at Type A Machines sine skrivere er de eneste i sin klasse med stort nok byggevolum til å skrive ut en slik modell – og med et kubisk skriverom på 12 liter er det slett ikke usikkert. Selv om det finnes flere skrivere med større volum enn dette, koster de nemlig som oftest langt mer enn de 1700 dollar Type A Machines skal ha for sine nåværende maskiner.

Skriver ut sin egen jobb

En slik prislapp er riktig nok ikke uoverkommelig for den gjengse nordmann med et romslig teknologibudsjett, men rent billig er det jo heller ikke. Selskapet har likevel ikke noen planer for en billigere maskin fremover, da de heller vil levere produkter med god kvalitet enn å produsere kjappe og enkle dingser for hvermannsen, ifølge administrerende direktør Espen Sivertsen – en nordmann, til vår store overraskelse.

– Men det er en gyllen tid i dette akkurat nå. Åtte prosent av kundene våre har på eget initiativ startet egen bedrift etter 2 – 3 måneder, og vi ser også effektene av dette. Først bestiller noen en maskin, så kommer det bestilling på en til, og så enda flere. Dette er hobbyister som leker og har det gøy, men så finner de et nisjemarked å starte opp i, forteller Sivertsen.

Han forteller imidlertid at de også har kunder som enten jobber eller studerer et sted hvor de har tilgang til 3D-skrivere i det daglige, og så får en idé mens de arbeider eller leker på disse – som de så har lyst til å ta videre på egen hånd.

Da hjelper det å ha sin egen maskin, og som et eksempel på hvordan slikt kan utarte seg nevner han at det har blitt startet 7 – 8 suksessfulle Kickstarter-kampanjer det siste året, kun ut fra TechShop sitt 3D-skrivermiljø. Disse har spent over alt fra sammenleggbare kajakker, til individuelt tilpassede proteser for medisinsk bruk.

– Men også bedrifter har stor nytte av gode 3D-skrivere. Store maskindeler som ellers er dyre å utvikle blir langt billigere, og å gå fra en idé til å bruke hundrevis av dollar kun på den første prototypen blir kostbart i lengden, også for store bedrifter, sier han.

Espen Sivertsen og Andrew Rutter, to av Type A Machines' ildsjeler, jobber videre med prototypen av deres kommende modell.
Espen Sivertsen og Andrew Rutter, to av Type A Machines' ildsjeler, jobber videre med prototypen av deres kommende modell.Foto: Varg Aamo, Hardware.no

Med muligheten til å teste ut forskjellige design raskt og rimelig, og gjøre passende endringer før man sender ting til fullskala produksjon, er dette kanskje en av 3D-skrivernes fremste fordeler mot tradisjonelle metoder å prototype på – og med en maskin på kontoret blir det enda enklere. Sivertsen ser imidlertid for seg et langt større økosystem for denne teknologien fremover.

Nøkkelen er tilgjengelighet

– Med en enkel og rimelig 3D-skriver på skrivebordet ditt kan du få mye gjort. Men du vil også kunne ha en kopisjappe med en større maskin på hjørnet, og en 3D-fabrikk i nettskyen. Det som skjer er at din lille skriver ikke kan måle seg med den til 50 000 dollar i kopisjappa, som heller ikke kan slå den til flere hundre tusen i skyen, men alt har sitt bruksområde, mener han.

Kompliserte tannhjul, skrevet ut og utstyrt med en liten elektromotor, gjør at denne roboten kan bevege seg på egen hånd.
Kompliserte tannhjul, skrevet ut og utstyrt med en liten elektromotor, gjør at denne roboten kan bevege seg på egen hånd.Foto: Varg Aamo, Hardware.no

For å kunne nå frem til det punktet hvor 3D-skrivere er såpass utbredt, må imidlertid et par ting komme skikkelig på plass. Først og fremst av disse er tilgjengelighet, et tema Sivertsen forteller at Type A Machines er positivt innstilte til på flere måter.

– Det å ha en «hackbar» skriver er en del av vår strategi, og vi kaller måten vi lager maskinene våre på for «tilgjengelig maskinvare». Det betyr at selv om vi tar patenter, lar vi brukerne modifisere som de selv vil. Patentene må vi ha dels for å beskytte oss, og dels for investorenes del, forklarer han.

Brukervennlighet, og et grensesnitt folk faktisk klarer å benytte, er en annen viktig del av tilgjengelighet – og dette er noe også Microsoft har blitt klare over.

Til neste versjon av Windows 8 har de nemlig laget en ny driver for 3D-skrivere, med det mål for øye å gjøre 3D-utskrift like lettvint som det er å få klemt ut det gode gamle papirarket fra blekkskriveren din. Nordmannen i Type A Machines kan da også fortelle at deres Series 1-maskiner er de aller første som både er basert på mer eller mindre åpen maskinvare, som også vil kunne kobles til gjennom den kommende Microsoft-driveren.

Selv jobber også Type A Machines videre med å lage et lettfattelig og godt brukergrensesnitt på egen hånd, og dette vil naturlig nok – i tråd med selskapets grunntanke om åpenhet – bygges rundt OctoPrint. Dette er åpen programvare som selskapet selv bruker for å styre skriverne, og som tilrettelegger for at maskinene også kan opereres gjennom det trådløse nettverket ditt.

Brukergrensesnitt og programvare er imidlertid bare en liten del av det som trengs for å gjøre 3D-skrivere brukbare, og særlig hvis man har et visst tidsperspektiv. Det har også Type A Machines. For mens de aller fleste lar deg oppdatere fastvare, drivere og programvare uten noe videre knussel, vil San Francisco-selskapet også la deg oppdatere selve maskinvaren ved behov.

Flere spennende modeller står utstilt i kontorvinduet ut mot resten av TechShop-verkstedet.
Flere spennende modeller står utstilt i kontorvinduet ut mot resten av TechShop-verkstedet.Foto: Varg Aamo, Hardware.no

Bygger for å bygge ut

Én ting er at selskapet gjør byggetegninger og spesifikasjoner mer eller mindre helt fritt tilgjengelig. På den måten kan brukerne selv modifisere, oppgradere og spesialtilpasse skriveren sin til å passe perfekt til akkurat sitt bruksområde. Men hva skjer hvis noen av maskinens mest sentrale komponenter kommer i en ny og bedre variant?

Hos Type A Machines blir skriverne presist montert for hånd.
Hos Type A Machines blir skriverne presist montert for hånd.Foto: Varg Aamo, Hardware.no

Akkurat dét er en problemstilling de fleste teknologifrelste er irriterende godt kjent med. Når man kjøper et komplett og sammensatt produkt, fra mobiltelefoner til hovedkort, er det nemlig ganske lite man kan bytte ut på egen hånd. Når neste generasjon blir lansert, må man derfor enten finne seg i å ikke ha det nyeste lengre, eller å kjøpe et helt nytt produkt.

Det er akkurat dette Type A Machines vil til livs med sin design. Istedet for å kaste hele skriveren, og være nødt til å kjøpe en helt ny, kan man med deres modulære design bare ta ut de bitene som man ikke lengre har bruk for – litt på samme måte som PC-byggere har oppgradert sine datamaskiner selv i årevis.

Andrew Rutter, selskapets tekniske direktør, var i likhet med Sivertsen en av de fire som gikk sammen i 2012 for å starte opp Type A Machines. Han forklarer nærmere om denne måten å sette sammen skrivere på mens han viser oss de siste finjusteringene på den nye prototypen som er på vei.

– Vi jobber med å kunne legge til helt nye funksjoner på skriverne våre veldig enkelt. Det handler dermed mer om å lage en plattform for 3D-skriving enn å bare lage en maskin for 3D-skriving, forteller Rutter.

Sammen med Bonomi lar han oss også få en rundtur på verkstedet deres, og viser hvordan selskapets teknikere setter sammen og vedlikeholder maskinene for hånd. En ganske møysommelig prosess, men tidsbruken vil bli kuttet kraftig når de nyere maskinene settes i produksjon om ikke så lenge.

– I dag bruker vi rundt 7 – 9 timer på å sette sammen en maskin, fra vi starter å skjære ut platene til den er ferdig til å sendes ut. Den nye maskinen har en ramme av aluminium i stedet for tre, og vil bare ta rundt tre timer å montere, forteller han.

Vil utvide til Norge

En slik reduksjon i tidsbruken per enhet er sårt tiltrengt. Sivertsen forteller nemlig at selskapet produserer skrivere for fulle mugger, og at de snart vil være nødt til å flytte ut av TechShop sine lokaler bare for å få plass til flere ansatte.

– I januar 2012 var vi fire stykker som startet opp, og fikk solgt vår første maskin til Berkeley-universitetet i San Francisco. Et år senere hadde vi solgt 100 maskiner, og i dag er vi oppe i 16 ansatte, og har solgt 400 enheter. Det meste vi klarer å produsere i dag er 40 enheter hver uke, men vi har rett og slett vokst for mye til å bli værende i samme lokaler. Vi skal ansette enda to personer til ganske snart, og har et mål om å klare 200 nye printere hver uke i januar neste år. sier direktøren.

Det er imidlertid bare en mild start på hva vi har i vente, dersom planene slår til. På grunn av stor etterspørsel vil Type A Machines fortsette å utvide, og Sivertsen sier han gjerne vil ha tilstedeværelse i Norge også.

Muligheten til å lage billige støpeformer er én av mange ting 3D-skrivere egner seg godt til.
Muligheten til å lage billige støpeformer er én av mange ting 3D-skrivere egner seg godt til. Dette tannhjulet i tinn var et av Type A Machines første forsøk på nettopp dette. I bakgrunnen står en liten Strandbeest-basert robot, skrevet ut og klar til å spasere.Foto: Varg Aamo, Hardware.no

– Vi er på utkikk etter investorer og såkalt englekapital, og etter å ha utvidet videre her ønsker vi å utvide til Norge og Europa. Som nordmann vil jeg jo også gjerne ha flere andre nordmenn med på laget fremover, smiler han lurt.

Foto: Varg Aamo, Hardware.no

Vi synes imidlertid historien om Type A Machines virker som en gjenfortelling av en versjon av den amerikanske drømmen – å bare starte med lite annet enn en god idé, og så bygge seg opp sin egen bedrift med stor suksess. Sivertsen er imidlertid ikke helt enig i dette:

– Det vi har gjort, og det vi lager, er egentlig nærmere Reodor Felgen enn den amerikanske drømmen, sier han, og fortsetter:

– Med denne teknologien kan nemlig hvem som helst bli en «Felgen». Alt du trenger er noen enkle ferdigheter med 3D-modellering, så kan du bygge virkelig hva som helst hvis du har lyst til det, forteller han.

Med fordelene 3D-skrivere bringer med seg for industrien, så som rask prototyping, enkel og rimelig produksjon av støpeformer for å lage fullverdige produkter med, og muligheten til å gå bort fra enorme fabrikker til fordel for en rekke små og spesialtilpassede verksteder – kan Sivertsen være inne på noe her.

Få også med deg saken om stedet hvor Type A Machines holder til i dag:
Hit kan hvem som helst komme og gi drømmene sine fysisk form »

Norges beste mobilabonnement

Mai 2018

Kåret av Tek-redaksjonen

Jeg bruker lite data:

Komplett MiniFlex 1 GB


Jeg bruker middels mye data:

Komplett MedioFlex+ 6GB


Jeg bruker mye data:

Chili Fri Data


Jeg er superbruker:

Chili Fri Data


Finn billigste abonnement i vår mobilkalkulator

Til toppen